L’étrange histoire d’un tableau

Portrait authentique des soeurs Brontë, dit «à la colonne» peint par leur frère Branwell (c. 1834).

Parmi les objets témoignant de la vie de Charlotte, Emily et Anne Brontë, le portrait dit «à la colonne» réalisé par leur frère Branwell en 1834 tient une place tout à fait particulière. Non seulement ce portrait demeure encore aujourd’hui la représentation officielle des trois écrivaines, il offre également une étonnante synthèse biographique des Brontë.

Tout d’abord, du côté gauche du tableau, étroitement serrées l’une contre l’autre, on voit Emily (16 ans) et Anne (14 ans) qui, dans la vie, partageaient effectivement une  étroite complicité et créèrent ensemble le royaume imaginaire de Gondal. À droite, un peu à l’écart dans la partie plus éclairée du portrait, Charlotte (18 ans) survécut dans les faits à son frère et à ses sœurs et fut la seule à connaître la gloire littéraire de même que le mariage. Au centre, entre Emily et Charlotte, dominant la composition triangulaire du tableau, on perçoit la silhouette fantomatique de Branwell (17 ans). Il avait lui-même effacé son portrait derrière une colonne ; avec le temps, elle est devenue presque transparente, révélant à nouveau son image. Cet effacement de l’artiste par lui-même n’est pas sans rappeler le futur comportement auto-desctructeur de Branwell. En sombrant dans l’alcool et l’opium, il finira par oblitérer toutes les promesses de ses merveilleux talents sur lesquels reposaient les espoirs de la famille. Son positionnement entre Emily et Charlotte s’avère également significatif : pendant leur enfance et leur adolescence, Charlotte et Branwell furent particulièrement proches et créèrent ensemble le royaume imaginaire d’Angria. À l’époque où Branwell commença à dilapider sa santé dans l’alcool et la drogue, ce fut Emily qui, seule, eut la force et la compassion de prendre soin de l’ivrogne dépressif et raté qu’il était devenu. Enfin, sur la table, au bas de la composition du tableau, on voit les livres qui préfigurent la brillante postérité littéraire des trois sœurs.

Ce tableau, conservé à la National Portrait Gallery de Londres, ne possède guère les qualités esthétiques justifiant le puissant pouvoir évocateur qu’il exhale pour les amateurs des sœurs Brontë. En effet, à l’époque où il a peint ce portrait, Branwell était loin de maîtriser la technique qui lui permettrait de momentanément gagner sa vie comme portraitiste à Bradford quatre ans plus tard. En fait, pendant l’année 1834, Charlotte et Branwell prennent tous les deux des leçons de peinture auprès de l’artiste de Leeds William Robinson. À cette époque, Charlotte avait déjà réalisé à l’aquarelle plusieurs portraits de sa sœur Anne, plusieurs copies de gravures en couleurs et des paysages. Pour sa part, Branwell se concentrait sur le portrait, avec des difficultés évidentes.

En 1853, lorsqu’Elizabeth Gaskell (biographe de Charlotte) décrivit sa première visite à Haworth, elle raconta que son amie lui montra ce tableau, qu’elle trouva très ressemblant en ce qui concerne Charlotte (Emily et Anne étaient décédées à cette époque) même si le rendu demeurait assez primitif. On perdit ensuite la trace du portrait jusqu’en 1914, lorsqu’il fut retrouvé, plié en quatre au-dessus d’une armoire, dans une maison de ferme en Irlande. Il avait vraisemblablement été emporté là par l’époux de Charlotte, Arthur Bell Nicholls, après le décès de l’auteure de Jane Eyre et son retour dans son pays natal. Curieusement — et exception faite de l’épisode avec Elizabeth Gaskell — ni Charlotte ni Arthur ne firent jamais mention de ce portrait. Charlotte écrivit même à son éditeur Smith, Elder & Co le 29 septembre 1850 qu’elle ne possédait AUCUN portrait de ses sœurs, alors que le tableau était toujours au presbytère. À la fois conservé, mais tout autant victime d’une mystérieuse censure, le portrait montre encore aujourd’hui ses traces de pliures, alors que les spécialistes pourraient le restaurer minutieusement, comme n’importe quel autre portrait exposé à la National Gallery. Il s’agit là d’un choix historique plutôt qu’esthétique, puisque ces traces témoignent, elles aussi, de la poignante et étonnante destinée des sœurs Brontë.

Phénomène, Londres, octobre 2006

Je suis d’un naturel rationnel et cartésien, même si je garde toujours l’esprit ouvert. Voilà pourquoi l’aventure étrange que j’ai vécu il y a quelques années avec le portrait des sœurs Brontë me laisse encore perplexe aujourd’hui.

En 2006, à la fin du mois de septembre, j’ai séjourné au Royaume-Uni dans le cadre d’une mission de prospection culturelle gouvernementale. Il s’agissait de mon tout premier voyage outre-Atlantique et, bien que ce n’était pas un voyage d’agrément, j’étais enthousiasmée à l’idée de visiter ce coin du monde qui m’avait toujours fascinée. Pendant deux semaines, je visitai Londres, Liverpool, Édimbourg, Glasgow et Belfast avec un programme chargé de rendez-vous, de visites d’expositions et de réunions d’affaire.

Avant mon départ, j’avais pris soin de régler mon horaire de travail comme du papier à musique et de bien confirmer chaque rendez-vous. Grâce à cette préparation minutieuse, tout se déroula à merveille et je réussis à aménager quelques heures libres pour me permettre de jouer un peu au touriste. Juste avant une réunion près de Trafalgar Square, je  me suis accordé un petit deux heures de visite à la National Gallery. Longtemps avant mon départ, mes recherches sur Internet m’avaient permis d’identifier quelques tableaux à voir et l’endroit précis où ils se trouvaient dans le musée.

Évidemment, mon premier arrêt fut pour le célèbre portrait dit «à la colonne» des trois sœurs Brontë, exposé à côté du portrait d’Emily Brontë, le seul fragment existant du portrait de groupe des Brontë dit «au fusil» (voir la section «Portraits» de ce blogue). À mon arrivée, la salle était vide. Un banc faisait face à la célèbre toile représentant les trois sœurs et je m’y suis assise pour longuement la contempler, en me levant régulièrement pour examiner certains détails de plus près.

Le portrait des soeurs Brontë par Branwell à la National Portrait Gallery de Londres. À droite, le portrait d’Emily, également par Branwell. Crédit photo : http://scribblemaniac.com

À un certain moment, alors que j’étais debout devant le tableau en train d’en analyser l’exécution, un petit groupe de femmes s’est approché et s’est arrêté juste derrière moi, à ma gauche, en chuchotant de manière fébrile. Au bout d’une ou deux minutes, je me suis soudain rendu compte que ma position, directement devant le tableau, obstruait impoliment la vue à ces visiteuses ; aussi, je décidai de me déplacer sur le côté en me retournant vers elles et en souriant pour m’excuser… mais… il n’y avait absolument PERSONNE derrière moi, et les chuchotements cessèrent aussitôt. Mon regard parcouru la salle d’exposition ; j’avais  les poils dressés sur la nuque, j’étais la seule personne dans ce lieu où était exposé le portrait des Brontë. Que c’était-il passé ? D’autres visiteurs déambulaient dans les salles avoisinantes, je pouvais entendre l’écho étouffé de leurs pas et de leurs conversations. Rien à voir avec les chuchotements que j’avais entendus si près de mon oreille. Résolue à trouver une explication rationnelle à la situation (c’est-à-dire confirmant l’hypothèse rassurante d’un quelconque phénomène acoustique), je me dirigeai vers les autres salles, cherchant en vain un groupe de femmes en train de parler ou de chuchoter. Rien de tel en vue. S’agissait-il alors d’une hallucination auditive ? Dans ce cas, c’était la première que j’avais jamais eue de toute mon existence et elle avait été particulièrement réaliste.

Après plusieurs jours de travail intense à Londres et à Liverpool, et quelques heures de train et d’autobus en direction nord, je me retrouvai à Haworth, village natal des Brontë, au cœur des montagnes Penines du Yorkshire. J’avais planifié y prendre une petite pause de deux jours avant de me diriger vers l’Écosse et de replonger dans le carrousel des rendez-vous et des réunions de travail. L’auberge où je résidai était chaleureuse, sans prétention mais confortable, située juste au bas de la rue principale menant tout droit au musée des Brontë. Le paysage magnifique, très tranquille et campagnard tout autour, me fit beaucoup de bien après le bruit et l’agitation incessante des rues de Londres et de Liverpool.

Tout de suite après avoir déposé mes bagages dans ma chambre, je me suis hâtée de sortir pour visiter ce vieux village qui n’a presque pas changé depuis l’époque des célèbres romancières anglaises. La montée de cette rue d’Haworth fut quelque peu émouvante pour moi. Je devais me pincer pour me convaincre que ce n’était pas un rêve, que j’étais bien là, dans ce lieu sur lequel j’avais tellement lu depuis mon adolescence.

Nous étions vendredi en après-midi et il n’y avait heureusement pas trop de touristes, ce qui s’avère assez rare à Haworth. J’entrai au musée Brontë et je commençai ma visite. En ayant étudié pendant des années plusieurs dizaines de photographies de chaque pièce du presbytère, soigneusement reconstituée comme à l’époque de la célébrité de Charlotte Brontë, je me sentais en terrain familier. Les quelques autres visiteurs sur place déambulaient dans la maison tout comme moi, avec respect et en prenant leur temps. Au deuxième étage, la chambre principale (qui fut celle de la mère des trois sœurs, puis celle de leur tante Branwell et enfin celle de Charlotte) est aujourd’hui convertie en salle d’exposition de type muséale, avec de nombreuses vitrines. On y présente des objets et des manuscrits ayant appartenu principalement à Charlotte.

Brusquement, alors que j’examinais des objets dans la vitrine du fond, les mêmes chuchotements fébriles de la National Gallery se manifestèrent de nouveau tout près de mon oreille. Cette fois, les poils dressés sur les bras et les cheveux dressés sur ma tête, je me suis retournée d’un coup. Les chuchotements cessèrent immédiatement, IL N’Y AVAIT PERSONNE DANS LA SALLE. Je n’étais vraiment pas à l’aise. Une certaine peur m’envahit. Qu’est-ce qui se passait enfin ? Mes yeux se posèrent alors sur des écouteurs accrochés au mur. Je plaçai beaucoup d’espoir sur ces petits appareils qui pourraient, cette fois-ci, expliquer rationnellement les chuchotements. Je posai les écouteurs sur mes oreilles : j’entendis une claire voix de femme, avec un accent difficile à décoder pour moi. Rien à voir avec les chuchotements de plusieurs femmes que j’avais entendus. Je reposai les écouteurs sur leur support, ébranlée. De toute évidence, j’étais en face d’un phénomène étrange. J’ai visité plusieurs expositions pendant mon voyage, et des dizaines d’autres en Amérique avant de venir ici, JAMAIS aucun chuchotement ne s’était manifesté auparavant près de mes oreilles, ni depuis ce voyage.

Comment interpréter cette expérience ? Je ne sais trop comment. J’imagine (à la fois avec anxiété et délectation) la possibilité que les esprits éthérés de Charlotte, Emily et Anne se soient amusés à chuchoter joyeusement dans mon dos pendant que j’examinais leur portrait et des objets leur ayant appartenu. Qui sait ? Dans ce cas, je leur serais infiniment reconnaissante de m’avoir fait l’honneur de leur visite ;-)

5 commentaires sur « L’étrange histoire d’un tableau »

    1. Hi Lyn Marie!
      It was a very strange experience indeed and I shall be very curious whether others have experienced something similar. Thank you for making a small investigation about this in Haworth! These events made ​​me think of the strange experience of Emily and Anne, while working each on their side several miles away. If I remember well, it’s Emily at a window that called the name of Anne and Anne heard the call in the wind. This strange experience was echoed by Charlotte in « Jane Eyre » when Jane hears Rochester’s voice calling her when she is with the Rivers. On the other hand, reading Wuthering Heights, there is no doubt that Emily believed in ghost and survival of the soul after death. My experience could also raise the theories of quantum space-time: some « hiccups » can accidentally « burn » space-time with sounds or visual effects on objects or places that can suddenly appear in our own reality and time at irregular intervals. Maybe I heard the « registration » on space-time of the voice of the Bronte sisters attached to the painting of Branwell and in Charlotte’s room during my travel in 2006? On my second trip in 2010, no strange phenomenon happened, everything was normal.

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  1. Hi
    I discovered that there is supposed to have been a photo taken of the Parsonage that revealed a shadowy hoop skirted figure near the front door,I had heard the story before but I wanted to get a confirmation ,It was in a local papaer but I havent been able to talk to the older residents I wanted to yet about the noises.

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